El sonido producido por un objeto en movimiento es percibido en tonos distintos por un espectador dependiendo de si el objeto se acerca hacia él o se aleja. Esto ocurre debido a un comportamiento físico de las ondas sonoras conocido como efecto Doppler, en honor al físico austríaco Christian Andreas Doppler.

Pongamos el ejemplo de la sirena de una ambulancia en movimiento que es escuchada por dos personas, una aquella que la conduce y la otra una que se encuentra a distancia. La persona que se encuentra a distancia escuchará a la sirena de la ambulancia con un sonido más agudo cuando ésta se acerque que cuando la haya alcanzado y empiece a alejarse, mientras que el conductor de la ambulancia escuchará el sonido de la sirena siempre del mismo tono.

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La sirena emite exactamente el mismo sonido, sin embargo es escuchado en tonos distintos debido a la relación de movimiento entre ella y su espectador. ¿Por qué se escucha distinto?

Esto se debe a que cuando el objeto que produce el sonido está en movimiento, las ondas en que viaja el sonido están más cercanas unas con otras en la dirección hacia donde se mueve el objeto, mientras que están más separadas en la dirección contraria, provocando que se perciban frecuencias distintas.

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En las siguientes imágenes se ejemplifica cómo se desplazan las ondas cuando el objeto que las produce está en reposo y cuando está en movimiento

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El sonido viaja en ondas, ya sea en el aire en el agua o en cualquier otro medio. Estas ondas en el aire se desplazan a una velocidad de 1234.8 kilómetros por hora al nivel del mar.

Continuemos con el ejemplo de la ambulancia y supongamos que viaja a una velocidad de 50 kilómetros por hora. Esto significa que alcanza poco más del 4% de la velocidad del sonido, haciendo que las ondas se acerquen en 4% en la dirección hacia donde se dirige y se separen en 4% en la dirección contraria. Estos porcentajes son lo suficientemente amplios para permitir que se aprecie de forma clara el cambio del sonido de su sirena desde un tono más agudo a uno más grave, justo en el momento en que el vehículo pasa al lado del observador.

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Si quieres conocer las comprobaciones matemáticas del efecto Doppler en las ondas de sonido, puedes consultar en este enlace de Wikipedia.

Un ejemplo, sobre el sonido de un claxon que se acerca y aleja:

Por Beeld en Geluid (Soundcloud: 9632342) [CC BY-SA 3.0], undefined

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